『嘘』
ふう
 誰にでも虫が好かないというか、嫌な人と
いうのがいる。こずえにとっては、いまこち
らへ向かってくる、同年輩の婆さんがその人
だ。本物らしいファーをコートの上にかけて
いる。
 脇へそれる道はないし、踵をかえして逃げ
だすには近すぎた。電柱の横でとっさに下を
向き、何かを探すふりをしてしまった。
「どうかなさいましたの」
 彼女の靴の先が見えたと思ったら、低音の
上品な声がふりかかってきた。これが、こず
えには苦手なのだ。
「なにか、お探しで……」
「指輪を落としましたのでね」
 こずえはスカーフを首に巻きつけるとき、
プラスチックの指輪のような輪っかに通して
使う。しっかり留まって着崩れしない。その
輪っかを薬指にはめて家をでてしまった。指
さきで、もてあそびながら歩いていたので、
それがそのまま言葉となって出たのだ。
 あっと思ったが、遅かった。七十歳をすぎ
た頃から、フィルターを通さずに言葉が口か
ら滑りでてしまうようになっている。
「指輪ですって、まぁ、そんな大切なものを」
 彼女は片足を浮かせて身をのけぞらせた。
「転びますよ。危ない、危ない」
「指輪でございましょ。高価なものなのでし
ょうね」
 ええ、まあ、と言いながら、こずえはコー
トのポケットに左手を入れて、薬指の輪っか
を親指でこすり落とそうとした。本当は何の
おまけだったのかさえ、さっぱり思い出せな
い。むかしから、引き出しの隅にころがって
いただけのものだ。
 高価なものでしょうと言われて、負けずに
格好をつけてしまい、いまさら素直に白状も
できない。もう、とっとと去って欲しいのや
けど、と思う。
「わたくしも、ごいっしょに探してさし上げ
ましょうね」
 しつこいなあ、早よ、あっちへ行って、と
心がわあわあ言っているのに、ありがたくて
仕方がない顔つきをこしらえてしまった。
 結構な婆さんのくせに、体を前かがみにし
てバランスも崩さず地面に目を這わせている。
 こずえは、ポケットの中で落ちてきた輪っ
かをにぎりしめた。手のひらに汗をかいてい
る。だんだん彼女にひどいことをしている気
がしてきた。謝って白状しようかと思っても、
今さら「プラスチックの輪っかでした。実は
ポケットに入れてましたあ」では、あまりに
もサマにならない。
 あぁ、どうしょう。いつまで親切に探して
くれるつもりだろう……。
 もとは、この人が嫌で逃げだそうとしたこ
とから始まった。なんで嫌なのかといえば、
何事にもかなわない気がするのだ。
 こずえは自分の方が、よっぽど意地悪婆さ
んのように思えてきた。
「あのう、見つかったら、差し上げますわ」
 こずえの口がまた勝手にうごいて、筋の通
らない言葉が滑りでる。一瞬、間があって、
彼女は顔を真っ赤に上気させた。
「そんなつもりで、わたくし……」
 体をがくがくと震わせ、腕を突きだしてく
る。こずえが手で振り払って身をかわすと、
はずみで彼女がよろけた。
「危ない」。こずえは必死で抱きとめたが、
腰をひねってしまった。イテテとさすってい
るうちに、彼女は老体を立てなおし、はあは
あと喘ぎながら言った。
「はじめっから、指輪なんか、落としていな
いくせに」
「えっ、じゃあ、なぜ親切に探してくれたの」
 むきになって聞き返すこずえに向かって、
彼女は顔いっぱいに笑みを浮かべ、やさしげ
な声で答えた。
「あなたのねぇえ、嘘を、見つけてさし上げ
ようと思いましたのよ」
 あぁ、やっぱりこの人にはかなわない。

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